El cambio climático desbocado

"Árboles borrachos" en Alaska; el permafrost se funde bajo sus raíces.

Las previsiones del IPCC podrían ser demasiado optimistas. No han considerado lo suficiente el gravísimo efecto de la liberación de metano en los suelos árticos. En el Ártico está una de las reservas de carbono más decisivas para el futuro del clima: la materia orgánica congelada en el permafrost. Contiene dos veces la cantidad de carbón que hay en la atmósfera. Al aumentar la temperatura, el permafrost se funde y comienza la descomposición de la materia orgánica.  Esta descomposición produce calor (como sabe cualquiera que haya hecho compost en su huerto), que dispara el proceso, fundiendo capas cada vez más profundas. Se produce CO2 y metano, y el metano es un gas con un efecto invernadero mucho peor que el CO2.

Algunos artículos generales sobre el problema del deshielo del permafrost: Lawrence y Slater 2005; Dutta et al 2006; Fan et al 2008; Schuur, Vogel et al 2009.

La descomposición también libera mucho óxido nitroso (mucho más del que se pensaba), otro gas peor que el CO2.

El estudio de los gases atrapados en el hielo confirma que los niveles de metano aumentan a medida que aumenta la temperatura en el ártico. Este tipo de efectos apenas se ha considerado en los modelos generales del clima. Solamente ahora los modelos que simulan el comportamiento del permafrost empiezan a conectarse con los modelos de circulación general, y los resultados son preocupantes, y eso que no tienen en cuenta el óxido nitroso.

Sólo el crecimiento de la vegetación puede contrarrestar este efecto, y no se sabe hasta qué punto, véase: Block 2009, Jahn et al. 2010 y Yi, Wo y Arain 2007.

Hay pocos estudios críticos con las previsiones más catastrofistas. Sólo he encontrado éste, que propone otro modelo en el que los cambios no se prevén tan intensos. Dice que el permafrost se conservará en superficie al norte de los 70º de latitud y que permanecerá en el subsuelo entre los 60 y los 70º. Por lo menos se moja. En respuesta a este trabajo se han mejorado los modelos y se ha comprobado que reproducen bien la extensión actual del permafrost. La velocidad de desaparición del permafrost se prevé que será de unos 80.000 Km2 por año…por ahora.

La baja conductividad térmica de los suelos árticos hace que el proceso tenga una inercia muy importante, porque la materia orgánica es muy aislante. Aunque la temperatura dejase de subir, la extensión del permafrost seguiría reduciéndose durante muchos años. Y, por la misma razón, es posible encontrar permafrost formado hace 700.000 años, que ha sobrevivido a los periodos de calentamiento interglaciares. Aunque no se sabe hasta qué punto el dato es excesivamente anecdótico. Otros trabajos no son tan optimistas: un estudio sobre el terreno de unos noruegos demuestra que las temperaturas anormalmente altas de los últimos inviernos han llegado a sentirse hasta a 15 m de profundidad bajo el suelo.

De momento, la mejor manera de seguir el proceso son los datos que proporcionan los satélites:

http://www.agu.org/pubs/crossref/2009/2009GL039780.shtml

http://www.esrl.noaa.gov/gmd/dv/data/index.php?site=brw

Esperemos que en el próximo informe del IPCC traten a fondo el tema. Las incertidumbres todavía son muy grandes. Tan grandes que podrían ocultarnos el peligro de un cambio climático desbocado. Ante este panorama, hay algunas lumbreras que dicen que lo razonable es no hacer nada. Así que ahora espero que algún negacionista de ésos que presumen de estar informados porque han leído una novela de Crichton venga a tranquilizarme. Nada me gustaría más que estar equivocado.

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