Comer cerebros no sirve para aprender

Cerebro

L´Express,París, sin fecha.

Hace dos meses un neurobiólogo sueco, Holger Hyden, de la universidad de Göteborg, presentó a los especialistas más destacados del mundo, reunidos en San Francisco, sus teorías sobre la naturaleza química de los procesos mentales (…)

Cada molécula particular de ácido ribonucleico (RNA) corresponde a una proteína bien definida, a la manera como una llave se adapta exactamente a una cerradura.  Los ácidos nucleicos dictan a la neurona la forma de la molécula de proteína que va a formar.  Esas moléculas son, según los investigadores suecos, la traducción química de los pensamientos.

La memoria correspondería, pues, a la ordenación de las moléculas de ácidos nucleicos en el cerebro, que desempeñan el papel de las tarjetas perforadas en las computadoras modernas. 

Rayuela. Capítulo 62. Julio Cortázar (1968)

Cortázar recoge en esta cita una de tantas noticias que, desde las investigaciones de Cajal, revolucionaban la imagen de nuestra propia mente cada cierto tiempo. También Isaac Asimov lo recoge en un ensayo: “¡No me olvide!“. Eso me ha puesto tras la pista del neurólogo sueco Holger Hyden, que podría ser uno de esos científico “disidentes”, tan queridos por el mundo magufo. Buscado alguno de los artículos de Hyden he encontrado varios:

Hyden, H., & Egyhazi, E. (1962). Nuclear RNA changes of nerve cells during a learning experiment in rats. Proceedings of the National Academy of Sciences of the United States of America , 48(8), 1366.

En él propone un almacenamiento intracelular de la información, de manera que el aprendizaje consiste en la producción y almacenamiento de proteínas específicas. La observación de que en las neuronas implicadas en una experiencia de aprendizaje sintetizan más ARN le llevó a pensar eso, que la información se almacenaba en esas moléculas como si se escribiera en un libro. Pero el incremento en la síntesis de proteínas específicas puede tener otras explicaciones no tan revolucionarias. Puede ser simplemente que tengan más actividad.

En un siguiente artículo, da un paso más allá suponiendo que había encontrado la prueba de la transferencia de habilidades a través del ARN.

Hyden, H., & Egyhazi, E. (1964). Changes in RNA content and base composition in cortical neurons of rats in a learning experiment involving transfer of handedness. Proceedings of the National Academy of Sciences of the United States of America , 52(4), 1030.

Hyden  estudió  la síntesis de ARN (la molécula que copia el código genético) en las células cerebrales de ratas obligadas a aprender algunas habilidades, y comprobó que la producción de esta molécula se incrementaba. Supuso que eso se debía a la formación de proteínas con un papel importante en la memoria. De ahí pasó a suponer que la información que las ratas aprendían se almacenaba codificada en esas proteínas. El precursor de la idea fue Mc Connell, el 1961, que sometió planarias a un rayo de luz y después a un shock eléctrico para crearles un reflejo condicionado. Troceó a estas planarias y se las dio de alimento a otras planarias no condicionadas, que desarrollaron el reflejo más rápido. Fjerdingstad en 1965  y Ungar en 1970 trabajaron con ratas, a las que inyectaban extractos cerebrales de otras ratas que habían sido sometidas a algún tipo de condicionamiento o aprendizaje.

Años más tarde se encontró que la memoria a corto plazo, en la que está implicada la corteza del hipocampo, podía ser bloqueada mediante un inhibidor de la síntesis de proteínas. La grave consecuencia de este problema en humanos es el olvido de lo que se ha hecho a los pocos minutos de haber sucedido. Una persona que lo padeciera viviría en un presente continuo.

Todas estas experiencias sirvieron para encontrar algunas moléculas con efectos sobre el cerebro, como la hormona vasopresina, pero en ningún caso se demostró que se codifiquen o almacenen recuerdos en forma de proteínas o ARN. Hoy sabemos que los recuerdos se almacenan en circuitos de neuronas, caminos facilitados para el impulso nervioso, que se potencian con el uso y se debilitan con el desuso.

Pero la historia de la ciencia se escribe también a base de pasos en falso. En cualquier caso, el balance del trabajo de Hyden es positivo. A diferencia de otros “disidentes” no se empecinó en su hipótesis, no fabricó pruebas falsas y su trabajo daría pie a un estudio más amplio de las hormonas en el cerebro.

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One Response to Comer cerebros no sirve para aprender

  1. “Hoy sabemos” es una frase comodín para extender la falacia de autoridad, tengámoslo en cuenta. Por el contrario, los estudios de Alfonso Araque y Gertrudis Perea, del Instituto Cajal, han demostrado que la información no se almacena, o al menos no exclusivamente, en “circuitos de neuronas”, sino en la tríada astro-vásculo-neural, que incluye la glía (que yo llamo “indis”). Otra cosa es que la mayoría de los neurocientíficos, incluyendo a Rafa Yuste (promotor del proyecto BRAIN) y el director de la SENC y miembro del Human Brain Project Javier de Felipe reconocen que no entienden cómo funciona la mente. Y si ellos no lo saben…

    Creo que has mezclado varias cosas, algunas ciertamente ridículas como el asunto de los gusanos que al comer gusanos conservan la memoria de los muertos, acerca de lo cual pregunté hace más de 20 años al profesor Rodríguez Delgado, con el sustrato químico de la información en el cerebro, dando como resultado que niegas tanto lo uno como lo otro.

    Yo defiendo que -aunque no pueda obviamente demostrarlo- las neuronas no son más, ni menos, que vías, rutas, de información, que absorben los indis y usan para comunicarse entre ellos.

    En fin, que no está todo tan claro como lo has pintado.

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