Ciclos fantasma

28 noviembre 2016

 

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Una forma común de pareidolia es la que nos lleva a ver ciclos o tendencias en una serie de datos como esta. He hecho la prueba con algunos compañeros de trabajo y todo el mundo opina que se ven ciclos que suben y bajan con cierta regularidad. Algunos se atreven a apostar por un determinado periodo.

Sin embargo se trata de la media de la suma de diez números aleatorios generados por Excel, la altura de las barritas es el intervalo de confianza. Aquí no hay más ciclo que el que pone nuestra imaginación, que siempre intenta encontrar patrones en la naturaleza. Poseemos este instinto porque es adaptativo, nos ayuda a encontrar recursos y a adivinar peligros, pero produce muchos falsos positivos.


Arriba y abajo

15 noviembre 2016
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Cuando dos naves se encuentran en el espacio interestelar comparten la orientación de forma inexplicable… ¿mecánica cuántica? 


Ciencia en abierto: Obesidad

13 noviembre 2016

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Ante la coyuntura política mundial, la superpoblación y el calentamiento global, algunos ya están ensayando una estrategia de respuesta: comer hasta reventar.

Pero emplear el cuerpo como sumidero de carbono tiene demasiados inconvenientes. Los problemas provocados por la epidemia de obesidad y mala alimentación que se extiende por todo el mundo (no solo en los países opulentos) son innumerables. Aquí hay varios artículos que los explican.

Más gordo, más torpe. La obesidad produce una estado de inflamación sostenida que tiene efectos en la coordinación multisensorial audiovisual.

El sobrepeso de los padres (varones) puede influir en el cancer de mama en las hijas

Los gordos no son más felices. La obesidad está relacionada con la activación y conexión anormal de diferentes áreas del cerebro cuando se gestionan experiencias negativas.

¿Gordisano? Aquí empiezan explicando que eso del obeso-sano es un estado transitorio. Si no bajas de peso no vas a estar sano mucho tiempo.

El Alzheimer y la dieta occidental. El efecto acumulativo de la dieta occidental (léase “comida basura”) en cierta cepa de ratones provoca la acumulación de placas en el hipocampo. Esto está relacionado con una mayor proliferación de células de la glía (acompañantes de las neuronas) y un incremento de la concentración de la proteína TREM2. Las mutaciones del gen TREM2 están, a su vez, relacionadas con una mayor probabilidad de desarrollar la enfermedad de Alzheimer, Esclerosis Lateral Amiotrófica o Parkinson. Menos mal que no somos ratones, pero, por si acaso, mejoremos nuestra alimentación. 

Medición de la grasa visceral mediante TAC en pacientes con obesidad mórbida. La grasa visceral es la más interna y, en principio, es la más peligrosa. Se la ha relacionado con la diabetes, la resistencia a la insulina y otras enfermedades.

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Distribución de la grasa visceral en hombres y mujeres obesos. Otro ejemplo de la superioridad masculina. La diferencia de estatura está corregida; el gráfico está construido tomando como punto cero la unión entre las vértebras lumbares tercera y cuarta.

Hacer ejercicio para adelgazar es una buena opción. El ejercicio tiene tantos beneficios… por ejemplo, el ejercicio aeróbico facilita el aprendizaje. Sin embargo yo tengo comprobado que lo único que funciona para adelgazar es comer menos.

 


Ciencia en abierto: Plagas y especies invasoras

28 agosto 2016

Suena bastante catastrofista, pero el mundo está asistiendo a una acelerada puesta en común de la fauna mundial. Hay plagas que se extienden, introducciones accidentales y otras provocadas por aficionados a la caza o la pesca que sueltan los bichos que les apetece capturar. Algunas de estas introducciones provocan problemas gravísimos y resulta muy costoso erradicarlas.

Aquí hay una recopilación de algunos artículos sobre el asunto.

Trampa eléctrica para eliminar peces invasores. En ríos y zonas de agua dulce de los EEUU emplean la pesca eléctrica para eliminar lampreas europeas. Curiosamente la especie está amenazada en su lugar de origen, Europa, por culpa de las presas y los embalses.

Trampa para peces

 

Predecir las invasiones. Hay que intentar adelantarse. Aquí desarrollan un modelo que predice el riesgo de invasión de un ecosistema acuático por un pequeño pez de origen asiático, Pseudorasbora parva, que ya ha llegado a España.

Tienen ventaja. En este artículo explican que las especies de cangrejos de agua dulce invasoras resisten mejor la sequía que las autóctonas de Europa.

Jacinto de agua. Es en sí una especie invasora que se ha extendido por el mundo por su uso en jardinería y para depurar el agua, pero hay cantidad de bichos exóticos que vienen con los jacintos de agua. Algunos son especies invasoras. Esto debe tenerse en cuenta cuando hay algún estudio que parece recomendar su uso para reducir las emisiones de gases de efecto invernadero de los lagos y embalses.

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Perros vagabundos. En la India las poblaciones de perros vagabundos tienen una elevada mortalidad provocada por el hombre, aunque dependen de él para encontrar alimento.

Un invasor clásico, la cucaracha alemana. Los insecticidas parecían la solución, pero pronto aparecieron las cucarachas resistentes. Sin embargo, para este animalito la resistencia tiene un coste. En este artículo demuestran que las cucarachas resistentes a un insecticida se adaptan peor a la falta de alimento.

Depredadores introducidos. Suelen resultar mortíferos para la fauna autóctona de las islas y son los responsables directos de una gran cantidad de extinciones. Probablemente porque muchos de ellos tienen una conducta neofílica. Los zorros liberados en este experimento investigan con curiosidad las nuevas presas (un bandicut australiano, Perameles nasuta) y las prefieren a sus presas habituales, las ratas.

 

 


La realidad es una ficción, aunque muy persistente

17 agosto 2016

El lenguaje no es nunca algo que represente la realidad, sino algo que “hace y deshace” esa realidad, siempre desde la más irrevocable subjetividad. (Enrique Vila-Matas)

La realidad no existe y el objeto de la literatura es probar esta tesis (John Barth)

Los suplementos del domingo andan trufados de citas posmodernas. Supongo que para estos literatos, los que creemos que existe una realidad objetiva y que es posible saber cosas ciertas sobre ella, o incluso aspiramos a explicarlas, somos filisteos, beocios o algún otro nombre clásico sinónimo de paleto. Siempre seremos personajes secundarios de la literatura que únicamente somos de alguna utilidad cuando hay que arreglar algo.

O así me sentiría si no supiera que es todo postureo y que el nihilismo chic es la manera más barata de impresionar a los estudiantes de literatura. Contrapongamos una cita bastante más ingeniosa:

No me vuelve loco la realidad, pero todavía es el único sitio donde sirven comida decente. (Groucho Marx)


Ciencia en abierto. Evolución

13 agosto 2016

La evolución en el laboratorio y en los ecosistemas. Una selección de artículos científicos disponibles en la red que me han llamado la atención.

Adaptaciones a la oscuridad Existe una cepa de la mosca Drosophila que ha sido mantenida viviendo en la oscuridad desde hace 57 años, o sea unas 1.400 generaciones. Han secuenciado todo su genoma y lo han comparado con una estirpe “salvaje”. De este estudio salen unas cuantas cifras muy valiosas para cuantificar la evolución: Hay 200.000 lugares en los que se han producido cambios de nucleótidos. Solo un 1,8% de estos cambios provocan un cambio en los aminoácidos codificados (el código genético es redundante). 28 de estas mutaciones producen una señal de stop en la síntesis de la proteína correspondiente. Una de las proteínas afectadas está relacionada con el olfato y la otra con la percepción de la luz. En total identifican unos 240 genes afectados por las mutaciones no sinónimas, entre ellos un grupo de genes alfa esterasas relacionados con la detoxificación de metabolitos.

Evolución dirigida en levaduras. En general, la adaptación a entornos extremos produce cambios medibles a partir de las 100 generaciones. Estas levaduras han sido adaptadas a crecer a mayor temperatura en laboratorio. Si se las obliga a crecer a la temperatura original se estresan y crecen menos.

Pájaros modernos. Un estudio polaco revela que los pájaros de la ciudad tienen menos miedo de la novedad.

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Organismos virtuales. Parece que el tamaño del genoma en organismos que se reproducen asexualmente debería ser lo más pequeño posible. A mayor tasa de mutación, genomas más pequeños. Pero si hay mecanismos que protegen de las mutaciones, empieza a ser interesante duplicar genes. La duplicación de genes permite que aparezcan nuevas funciones. Estas son las conclusiones de un estudio sobre organismos virtuales.

Pececillo cavernícola. Cryptotora thamicola anda fuera del agua y es capaz de trepar por las cascadas subterráneas. Su esqueleto muestra las adaptaciones a la marcha que se pueden ver en anfibios y otros animales de cuatro patas

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Una simbiosis es para siempre. Las cloriaracnofitas son una especie de pequeñas amebas que capturan bacterias y otros organismos acuáticos y también son capaces de comportarse como algas y hacer la función clorofílica. Tanta versatilidad se debe a que las células de las algas cloriaracnofitas son un conjunto de cuatro simbiontes, cada uno con su ADN, que han unido sus destinos en una sola célula. Hay genes que viajan de un sitio a otro dentro de tan abigarrado organismo.

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Conspiranoicos armados

30 abril 2016

Tabla-conspiracionesUna conspiración puede mantenerse dependiendo del número de gente que está en el secreto. Cuantos más son, más frágil. Por eso, ciertas conspiraciones no son creíbles. El autor de este artículo de PlosOne reflexiona sobre cómo decae la probabilidad de mantener un secreto según el número de personas que están en el ajo y el tiempo que llevan guardando silencio.

Si habéis tratado con un verdadero creyente en las conspiraciones habréis comprobado que no son fáciles de desanimar. Almacenan un aluvión de datos con el que pueden sepultarte y, por razonables que sean tus objeciones, no les vas a convencer porque si la conspiración no es real, su vida no tiene sentido. Los hay que tienen un abanico de posibles conspiraciones siempre activo en su cerebro y emplean una actitud de desconfianza permanente para justificar actitudes ilegales o incívicas. El estado nos engaña y nos oprime, así que vamos a matar ciervos y fumar marihuana.

ConspiranoicoEl problema es cuando, además, los conspiranoicos son brutos y están armados. El último de aquellos asaltantes que se atrincheraron en las oficinas de un parque nacional de Oregón, Fry, tenía una empanada mental considerable en la que se mezclaban varias enormes conspiraciones en un batiburrillo alimentado por demasiada televisión, marihuana y cerveza. Después de algunos días de asedio empezó a desbarrar con lo de los OVNIs.

Creo que el de la foto no es Fry, sino uno de sus seguidores, pero no he podido resistirme a la rotundidad de la imagen.